Fue fundada en 1898 a orillas del Lago Lácar por el Ejército Argentino en la Campaña del Desierto, debe su nombre al Libertador Gral. José de San Martín, y el "de los Andes" lo diferencia de las otras localidades con el mismo nombre. Es el destino turístico más importante de la Pcia. del Neuquén y uno de los mas emblemáticos de la Patagonia.

La localidad es internacionalmente reconocida por la excelencia de su hotelería, su gastronomía y sus servicios turísticos en gral. Desde 1937 es la cabecera del Parque Nacional Lanín que contiene 412.000 hectáreas silvestres protegidas. Las calles amplias de su casco histórico con rosales en las veredas, una cuidada arquitectura y una cálida actitud de sus pobladores reflejan una forma de vida particular.

Chapelco es el Centro de Esquí de esta localidad, y uno de los más desarrollados de Argentina. Es el epicentro del turismo invernal.

Desde San Martín de los Andes se realizan excursiones a todo el Parque Nacional Lanín. La localidad es el punto de partida o de llegada del circuito internacionalmente famoso de la Ruta de los Siete Lagos, que enlaza los Parques Nacionales Lanín, Arrayanes y Nahuel Huapi, para llegar a Villa La Angostura y San Carlos de Bariloche. Tres son las comunidades Mapuches que tienen sus tierras en la zona: Curruhuinca, Vera y Cayún.

Verano

Los ríos y lagos de la región invitan a ser recorridos a través de excursiones lacustres y la práctica de deportes náuticos como canotaje, kayak, rafting, navegación a vela. Estos ambientes son elegidos también por los amantes de la pesca deportiva en todas sus modalidades (fly casting, trolling y spinning). Algunos ríos como el Caleufú, Hermoso, Collón Curá, Meliquina, Aluminé o Quilquihue son visitados en busca de truchas arco iris, marrón y fontinalis.

Una ciudad con muchas opciones culturales

Existen diversos paseos por la ciudad y sus alrededores, que incluyen un recorrido por la costanera del lago Lácar, el museo Municipal Primeros Pobladores y el museo La Pastera dedicado al Che Guevara. También se puede visitar edificios históricos como la Parroquia San José y la antigua Intendencia del Parque Nacional Lanín.

Casas de té, teatro y cine son algunas de las opciones para el visitante en todo momento del año. La localidad también ofrece diversos circuitos turísticos y paseos que recorren caminos entre cerros hasta llegar a los miradores Bandurrias y Arrayán; de donde se puede apreciar el esplendor del lago Lacar, asombrosas cascadas y bosques centenarios.

Villa Quila Quina, Lago Lolog, las playas Catritre y Yuco, al igual que la Reserva Centenario y Paso Hua Hum, son lugares que merecen ser visitados. En los alrededores de San Martín de los Andes algunas comunidades Mapuche abren sus puertas a los visitantes para compartir sus costumbres y creencias.

Su identidad e historia

En 1883 en terrenos fiscales se estableció una colonia pastoril con el nombre de Fortín Maipú en la Vega del Chapelcó. Esta colonia estaba poblada por la comunidad Mapuche del cacique Don Bartolomé Curruhuinca y miembros del Ejército que ocupaban el Fortín. La población trabajaba de la cría de animales, cultivo, comercio con comarcas vecinas, artesanías tales como tejidos, cerámicas, curtido y todo lo necesario de acuerdo a sus costumbres. Cuando se funda la pequeña aldea de San Martín de los Andes, el 4 de Febrero de 1898 por el Gral. Rudecindo Roca, esta estaba por cumplir 15 años.

Actualmente la población está integrada por descendientes de criollos, que arribaron con el ejército y también por descendientes de inmigrantes ultramarinos: españoles, italianos, franceses, ingleses, alemanes, suizos, holandeses, croatas, cirios, libaneses, y judíos. También se deben agregar los provenientes de países limítrofes de la Rep. Argentina: bolivianos y chilenos.

En los últimos 40 años se incorporaron a la población desde todos los rincones de nuestro país. Los habitantes de San Martín de los Andes no solo trabajaban sino que les gustaba divertirse, festejar, bailar, reunirse y hacer deportes. En las fiestas del 25 de Mayo y el 9 de Julio eran tan patriotas que todo el pueblo asitía, después de los actos por la tarde se organizaban actividades como carreras de embolsados, carreras de sortijas, etc. La noche anterior se celebraba una cena y un baile de gala para la cual era imprescindible vestirse de largo y prepararse con bastante antelación.

Entre los deportes la equitación era una de los preferidos ya que en aquél entonces el caballo era un medio de transporte, y la mayoría de las familias poseían el propio. Otros deportes eran el fútbol, nadar en el lago, jugar pelota al cesto, ascenso a montañas y con el tiempo el esquí.

Hoy esta aldea de montaña se caracteriza por ser una de las localidades mas importantes en turismo receptivo del país.

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